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美国“汉字叔叔”扎根南京创新业

2020-06-24 07:22图文来源: 南京日报

用科技的方式“活化汉字”

美国“汉字叔叔”扎根南京创新业  

70岁的理查德·西尔斯,一名地道的美国人,却被中国网友们亲切地称为“汉字叔叔”。他是国际上最早利用计算机技术手段研究汉字字源的学者之一,创建了世界最大的汉字字源数据库之一,收录了近10万个古汉字字形。今年初,他作为特聘外国专家人才被引入南京,与栖霞区一家文化企业一起创业,用科技的方式“活化汉字”。22日的南京创新周开幕式上,他获得了我市授予外国专家的最高荣誉——金陵友谊奖。 

沉迷汉字

登录西尔斯创办的中英双语网站“汉字字源”(https://hanziyuan.net/),任意输入一个汉字,都会跳出数十个古汉字写法,从甲骨文、金文到大篆、小篆……完整展现这个汉字的“前世今生”、数千年的演变过程。比如输入“车”字,可以发现它在甲骨文中的写法有13种、在金文中写法有52种,《说文解字》记录的写法一种,《六书通》记录的篆字19种,令人难以置信这竟然出自一名美国“理工男”之手。 

“我大学学的是物理,硕士读的是计算机,研究汉字纯粹出于兴趣。”22日下午,长得很像“肯德基爷爷”的西尔斯接受了记者的采访。他从小接受的是典型的西方教育,但长大之后却对东方文化产生了浓厚兴趣,22岁只身到台湾学习汉语。但是汉字笔画繁多而且复杂多变,死记硬背痛苦不堪。他逐渐发现,汉字有其造字规律,如果理解汉字的象形来源,便可以很容易学习掌握。于是他开始了漫长的汉字字源探索,探究每一个汉字背后的故事,从此沉迷汉字几十年。 

古字“触网”

那么,他又是怎么想到把这么庞大的古汉字宝库数据化的呢?他说,这与他的工作有关,他在硅谷当“码农”,早就有把古汉字搬上网的想法,但一直没有付诸行动。直到1994年的一天,他突发心脏病晕倒,心脏动了大手术,医生甚至告诉他生命或许只剩下了最后一年。第一次如此接近死亡,他反复问自己,在生命的最后一年,我还能做什么?他思来想去,决定做自己一直以来想做却还没有行动的事。 

为汉字字源建立一个数字化网站,这在20多年前是未曾有人探索的空白领域,需要投入的资金和心血也难以估量。西尔斯只能靠自己一点点摸索。这是一项极其浩大的工程,《说文解字》中古汉字11000字、《六书通》38000字、《金文编》24000字、《甲骨文编》31000字……为建立古汉字数据库,西尔斯在唐人街租了一间便宜屋子,自己写代码、编软件,雇用一位中国助理帮忙扫描,每年需要支付对方12000至15000美元的薪酬。此外,为了找到尽可能全面的汉字字源,他常常需要飞往中国求购汉字的相关研究材料。然而汉字古籍价格不菲,往返机票费更不是小数目,再算上每个月150美元的网站服务器租用费等,西尔斯几乎将全部收入都投入到了网站建设中,本来能过上体面的中产阶级生活,为此也变得穷困潦倒。 

经过近10年的不懈努力,汉字字源网于2002年公开上线了。网站汇集了西尔斯搜集的近10万个古代中文字形,6552个最常用的现代中文字字源分析,31876个甲骨文,24223个金文,以及秦汉大篆书11109个、小篆体596个。越来越多的全球汉语学习者注意到西尔斯的工作,网站月访问量已超过100万人次,用户来自世界上170多个国家,其中一半来自中国。 

受邀来华

可是,2007年他失业了,再也无力支付助理薪酬。失业、年老、独居,西尔斯蜷缩在10平方米的出租房中,依旧孜孜不倦地继续着梦想的事业。

直到2011年,一位中国网友发现了他的网站,忍不住发了一条这样的微博:“这个人叫Richard Sears,他用20年的功夫,手工将中国甲骨文、金文、小篆等字形,数字化处理,上传网络供所有人免费使用。这种工程怎么能自己一个人弄呢?”没想到,接下来的一个月,这条微博被不断转发,他被中国的网友们亲切地称为“汉字叔叔”。 

后来,越来越多的媒体开始关注和报道这位美国“汉字叔叔”。西尔斯也受邀来中国交流,先后在北京师范大学、清华大学、南京大学等知名高校讲学,还登上了《开学第一课》《朗读者》等知名节目分享自己的故事。 

扎根南京

西尔斯与南京的正式结缘是2019年。南京视网么是栖霞区孵化的一家致力于增强现实等技术落地应用的科技公司,其创始人张帅早年即是与西尔斯“神交”已久的朋友。“当时,我们要打造一个‘汉字书局’品牌,让汉字‘活’起来,便于形象记忆,便想到把‘汉字叔叔’的研究成果产业化,做成多媒体儿童教育产品。”当他把想法跟相关部门表达后,获得了大力支持。在栖霞区委宣传部、区公安分局和区科技局的共同努力下,得到了市外国专家局的充分认可,“汉字叔叔”作为特聘专家被引进南京,以70岁的高龄在栖霞开创新业。他和视网么共同打造的第一款产品“字源卡”即将上线。这款产品依托“汉字叔叔”的研究成果,采用象形文字设计,遵循汉字文化发展本身的脉络逻辑,通过启发式理解记忆,帮助孩子认识、理解汉字,提高孩子学习能力和认知水平。“我对产品最大的要求,就是介绍的汉字演进必须是‘对’的,不能教导孩子错误的东西。”西尔斯说。 

“‘文化+科技’是文化产业做大做强的积极尝试。活化利用文化资源,科技是关键,而人才是根本。”栖霞区互联网信息办公室主任钟漫江说,文化人才与科技企业有效对接,将可以碰撞出灿烂的火花,“汉字叔叔”的研究成果在栖霞产业化,可以打造有栖霞特色的文化品牌,做大做强文化产业。 

南报融媒体记者 查金忠 通讯员 谷雅丽 郜健

作者:查金忠 责任编辑:刘阳